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Esfuerzos sin precedentes en el mundo para desarrollar 115 candidatos a vacunas contra COVID-19 en tiempo récord

Fuente: GatesNotes/ Traducción: Mtra. Brenda Terrazas

Una de las preguntas que más me hacen en estos días, es cuándo el mundo podrá volver a ser como era en diciembre antes de la pandemia de coronavirus. Mi respuesta es siempre la misma: cuando tengamos un medicamento para tratar COVID-19, o cuando casi todas las personas en el planeta hayan sido vacunadas contra el coronavirus.

Es improbable que lo primero ocurra pronto. Necesitaríamos un tratamiento que fuera al menos 95% efectivo para detener el brote. La mayoría de los candidatos de fármacos en este momento no están tan cerca de esa efectividad. Podrían salvar muchas vidas, pero no son suficientes para que volvamos a la normalidad.

¿Y la vacuna?

La humanidad tiene ahora la tarea urgente de lograr la inmunidad para el coronavirus. Siendo realistas, si vamos a volver a la normalidad, necesitamos desarrollar una vacuna segura y efectiva. Necesitamos hacer miles de millones de dosis, necesitamos llevarlas a todas partes del mundo, y necesitamos que todo esto suceda lo más rápido posible. El doctor Anthony Fauci ha dicho que cree que tomará alrededor de 18 meses desarrollar una vacuna contra el coronavirus.

Aunque 18 meses puede parecer mucho tiempo, esta sería la vacuna creada en el menor tiempo posible en la historia de la humanidad. El desarrollo generalmente toma alrededor de cinco años, pues existe una serie de pasos a seguir, para que la vacuna sea eficaz y segura para humanos.

La seguridad es exactamente lo que parece: ¿es seguro administrar la vacuna a las personas? Algunos efectos secundarios menores (como fiebre leve o dolor en el lugar de la inyección) pueden ser aceptables, pero no desea inocular a las personas con algo que los enferma.
La eficacia mide qué tan bien la vacuna lo protege de enfermarse. Aunque lo ideal es que una vacuna tenga una eficacia del 100%, muchas no lo hacen. Por ejemplo, la vacuna contra la gripe de este año tiene una efectividad de alrededor del 45%.

Para evaluar la seguridad y la eficacia, cada vacuna pasa por tres fases de ensayos:

La primera fase es la prueba de seguridad. Un pequeño grupo de voluntarios sanos obtiene la vacuna candidata. Probar diferentes dosis para crear la respuesta inmune más fuerte a la dosis efectiva más baja sin efectos secundarios graves.

Una vez que se haya decidido por una fórmula, pasará a la fase dos, que le indica qué tan bien funciona la vacuna en las personas que están destinadas a obtenerla. Esta vez, cientos de personas reciben la vacuna. Esta cohorte debe incluir personas de diferentes edades y estados de salud.

En la fase tres se lo das a miles de personas. Esta suele ser la fase más larga, porque ocurre en lo que se llama “enfermedades naturales”. Lo presenta a un gran grupo de personas que probablemente ya corren el riesgo de infección por el patógeno objetivo, y luego espera y ve si la vacuna reduce el número de personas que se enferman.

Desde el 9 de abril, existen 115 candidatos diferentes a la vacuna COVID-19 en desarrollo. Ocho a 10 de ellos parecen particularmente prometedores.

Cómo actúa una vacuna

Cuando un patógeno (un agente biológico que ocasiona enfermedades) ingresa a un organismo, su sistema inmunitario responde produciendo anticuerpos. Estos anticuerpos se unen a sustancias llamadas antígenos, regularmente localizados en la superficie del patógeno, esta unión resulta en una señal al organismo de ataque. El sistema inmune mantiene un registro de cada patógeno que ha derrotado, para que pueda reconocerlo y destruirlo rápidamente si vuelven a presentarse, antes de que lo enfermen.

Las vacunas eluden todo este proceso al enseñarle al cuerpo cómo vencer a un patógeno sin enfermarse. Los dos tipos más comunes, y con los que probablemente esté más familiarizado, son las vacunas inactivadas y vivas. Las vacunas inactivadas contienen patógenos que han sido eliminados. Las vacunas vivas, por otro lado, están hechas de patógenos vivos que se han debilitado (o “atenuado”). Son altamente efectivos pero más propensos a los efectos secundarios que sus contrapartes inactivadas.

Las vacunas inactivadas y vivas son lo que consideramos enfoques “tradicionales”. Hay varios candidatos a la vacuna COVID-19 de ambos tipos, y por una buena razón: están bien establecidos. Sabemos cómo probarlos y fabricarlos. Hay una tonelada de material en cada dosis de una vacuna. La mayor parte de ese material es biológico, lo que significa que tienes que cultivarlo. Eso lleva tiempo, desafortunadamente.

Por ello, el entusiasmo con dos nuevos enfoques que algunos de los candidatos están tomando: vacunas de ARN y ADN. Si uno de estos nuevos enfoques funciona, es probable que se pueda llevar las vacunas a todo el mundo mucho más rápido.

Así es como funciona una vacuna de ARN: en lugar de inyectar el antígeno de un patógeno en el cuerpo, le dan al cuerpo el código genético necesario para producir ese antígeno. Cuando los antígenos aparecen en el exterior de las células, el sistema inmunológico los ataca y además aprende a derrotar a los futuros intrusos en el proceso. Básicamente, convierten el cuerpo en su propia unidad de fabricación de vacunas.
El primer candidato para comenzar los ensayos en humanos fue una vacuna de ARN creada por una compañía llamada Moderna.

Debido a que las vacunas de ARN permiten que el cuerpo haga la mayor parte del trabajo, no requieren mucho material. Eso los hace mucho más rápidos de fabricar. Sin embargo, hay una trampa: todavía no sabemos con certeza si el ARN es una plataforma viable para las vacunas. Dado que el COVID-19 sería la primera vacuna de ARN fuera de una prueba. Es un poco como construir su sistema informático y su primer software al mismo tiempo.

Si estuviéramos diseñando la vacuna perfecta, nos gustaría que fuera completamente segura y 100% efectiva. Sin embargo, encontrándonos en una pandemia, una vacuna que sea al menos 70% efectiva será suficiente para detener el brote.

El gran desafío será asegurarse de que la vacuna funcione bien en las personas mayores. Cuanto más viejo sea, menos eficaces serán las vacunas. Su sistema inmunológico, como el resto de su cuerpo, envejece y es más lento para reconocer y atacar a los invasores. Ese es un gran problema para una vacuna COVID-19, ya que las personas mayores son las más vulnerables.

Más allá de la seguridad y la eficacia, hay otros dos factores a considerar:
¿Cuántas dosis serán? Una vacuna que sólo se recibe una vez es más fácil y más rápida de administrar. Pero es posible que necesitemos una vacuna multidosis para obtener suficiente eficacia.

¿Cuánto dura? Idealmente, la vacuna brindaría protección duradera. Pero podríamos terminar con una que sólo evite que se enferme durante un par de meses (como la vacuna contra la gripe estacional, que lo protege durante aproximadamente seis meses). Si eso sucede, la vacuna a corto plazo podría usarse mientras continúan las investigaciones para desarrollar una más duradera.

¿Cómo se almacena? Muchas vacunas comunes se mantienen a 4°C (más o menos la temperatura de tu refrigerador), por lo que el almacenamiento y el transporte son fáciles. Pero las vacunas de ARN deben almacenarse a temperaturas mucho más frías, tan bajas como -80°C, lo que hará que llegar a ciertas partes del mundo sea más difícil.

Otro problema a tratar es que, para detener la pandemia, necesitamos poner la vacuna a disposición de casi todas las personas del planeta. Y, las vacunas son difíciles de fabricar y almacenar.

Lo que se debería hacer ahora es construir diferentes tipos de “fábricas” de vacunas para estar preparados. Cada tipo de vacuna requiere un tipo diferente de fábrica. Se requiere estar listos con instalaciones que puedan fabricar cada tipo, para que comiencen a fabricar la vacuna final (o vacunas) tan pronto como se pueda. Esto costará miles de millones de dólares.

La realidad es que no todos podrán recibir la vacuna al mismo tiempo. Tomará meses, o incluso años, crear 7 mil millones de dosis (o posiblemente 14 mil millones, si se trata de una vacuna multidosis).

Con la mayoría de las vacunas, los fabricantes firman un acuerdo con el país donde se encuentran sus fábricas, para que ese país obtenga la primera dosis de las vacunas. La OMS y las autoridades sanitarias nacionales deberán desarrollar un plan de distribución una vez que comprendamos mejor con qué estamos trabajando.

Puede ser un poco difícil de ver en este momento, pero hay una luz al final del túnel.

Investigadores de todo mundo se encuentran haciendo todo de su parte para desarrollar una vacuna lo más rápido posible. Mientras tanto, insistirles a las personas que sigan las pautas establecidas por las autoridades locales.

Nuestra capacidad para superar este brote dependerá de que todos hagan su parte para mantenerse a salvo.

Fuente: GatesNotes